英国在18世纪下半叶,出现了一位来自美洲的大画家,此人一生的作品除以宗教、神话为题材外,有相当比重是描绘英国在殖民北美洲时期的一些历史题衬。他曾是英王乔治三世的上宾,是宫廷聘用的历史画家(1772-1801),他还是英国皇家学院的创始人之一、继雷诺玆爵士之后的第二任院长,这就是本杰明韦斯特。

韦斯特一生中画过大量近代历史题材的作品,在所有这一类题材的油画中,《沃尔夫将军之死》最有代表性,反响也最强烈,曾引起了广泛的争议。《沃尔夫将军之死》采用的是现实主义手法,再现了英国司令官沃尔夫在殖民战争中“就义”的场面。詹姆斯沃尔夫(1727-1759)原是英国海军陆战队的军官,在对外殖民地掠夺的战争中,屡建军功,于1759年升任为远征魁北克的司令官。这场战争的对手是占领了布雷顿角岛的法国占领军。当沃尔夫的军队战胜了法军并稍事休整后,重返美洲,立即参加攻打魁北克的战争,遭到敌方的顽强抵抗。在激烈的交战中,沃尔夫三次负伤,他不下火线,继续指挥他的军队,直到城池被攻克,他才奄奄死去。

画上许多军官围在仰躺着的沃尔夫两侧,几个军人扶着他中弹的身体,他的与军帽已被抛掷在地上。在他后面,有人拿着卷拢的英国米字旗,用这种构图来衬托沃尔夫的“就义”之壮烈。远处弥漫着硝烟,地平线上只有一片红光和团团的乌云。构图比较对称,两边人物均衡,在左边一簇军人的前面,有一个美洲印第安人模样的探子。场面显示出美洲特色。作为一幅历史画卷,由于这种战争的殖民掠夺性质,当时就引起了广泛的争论。现在的西方美术史家也不愿承认它具有英国历史画的价值,但少数理论家持相反态度,认为它描绘了一段英国殖民战争的史实,具有英国资本主义的血腥味。作为历史画家,他真实地为后人留下了这一画卷,不失为艺术的记录,只是画家的立场引起争议。

这幅画是韦斯特最著名的作品,以古典主义的构图方法来展示战争,出场人物比较真实,包括服装与各种细节。这种画对美国的早期美术有很大的影响,虽然画家本人自从来到英国后再没有回过美国,但他的艺术经过华盛顿奥尔斯顿、吉伯尔斯图尔特和査理威尔逊等人的介绍,成了19世纪美国人的骄傲。

本杰明韦斯特(BenjaminWest1738.10.10-1820.3.11)英裔美国人,是美国的一位不得不提的艺术领域的领袖人物,也是美国绘画的奠基人之一。本杰明韦斯特出生在宾夕法尼亚州的斯普林菲尔德市,在家中的第十个孩子,父亲是当地的一位旅店老板,后来不久,全家人搬到了宾夕法尼亚州的另外一个城市纽镇区生活。6岁学画,誉为神童,20岁时在费城画肖像。

1760年被费城商人送往欧洲,到罗马时引起轰动,被贵族视为高贵的未开化的人。异国的生活方式,使他精神失常。在新古典派评论家J.温克午曼的感召下恢复健康,开始了历史画创作。1771年《沃尔夫将军之死》震惊画坛。得到乔治三世的保护和友谊。1772年被委任为国王历史画家。1776年由古典转向宗教内容。1802年《死于灰马背上》为其浪漫作品。

他长期受雷诺兹熏陶,致力于“宏大气派”的肖像画和历史画。他常取材于古代希腊、罗马的历史传说,重要作品有《阿格里宾娜迎还其夫杰曼尼柯斯之骨灰于布港登陆》等。他也取材于北美大陆晚近数十年比较重大的政治事件,创作出《伍尔夫将军之死》《潘恩与印第安人签约》等重要作品。他是英国皇家学院的创建者之一,1792~1805年和1807~1820年为院长。一生作有400多幅油画,主要以历史神话和宗教为题材,其作品一反传统,让历史人物穿上现代服装,如《将军之死》和《和印第安人签订佩恩条约》等。

他是第一位在欧洲获得承认的美国艺术家。韦斯特接受的是古典主义的教育,所以,在他的绘画中采用了古典主义的方法来表现美国生活中的各种事件,他的历史画人物往往是穿着当代人的服装,做着古典传统的戏剧性动作。

他对美国年轻一代的艺术家产生了重要的影响,因为他在伦敦的画室培养了不少美国艺术家,其中包括吉尔伯特斯图尔特,后者在学成后归国,成为美国建国之后第一批著名的画家之一。他还有许多著名的美国学生,如约翰S利普利、吉尔伯特斯图尔特、托马斯萨利、查尔斯威尔逊皮尔等。对美国19世纪初美术发展产生重大影响。

有这样一个故事,关于自己的成功,他宣称是母亲给他一个吻后的一句话才使他有了后来的成就。本杰明韦斯特的母亲年轻时叫萨拉皮尔森,是一个贵格会信徒的女儿,她嫁给韦斯特之后,共有十个孩子,本杰明韦斯特是十个孩子中最小的一个。韦斯特的家庭很清贫,十个孩子的大家庭的重担几乎都压在了母亲萨拉一个人的身上。

1745年,本杰明韦斯特七岁。这年夏天的一天,母亲让本杰明去照看亲戚家的一个婴儿,让他用扇子赶走婴儿脸上的苍蝇。那天中午,在本杰明的细心呵护下,婴儿慢慢地进入了梦乡。小本杰明韦斯特被熟睡着的婴儿的异常美丽吸引住了,他用手在扇子上比画着,好像要画下婴儿美丽的脸庞。这一切被母亲萨拉捕捉到了。“你想画下宝宝的脸吗?”萨拉微笑着问本杰明。“我不会画画,我画不出来。”本杰明说。“可是你不画怎么知道你画不出呢?”萨拉指着桌子上的一红一蓝两瓶墨水说,“你试试。”母亲说完便走了。本杰明拿出一张纸,打开墨水瓶画了起来。

过了好一会儿,画是画好了,可是他的脸上、衣服上都沾了很多的墨水,桌子上也是一片狼藉。他担心母亲看到这个脏乱的局面后可能会骂他。哪知母亲走来后,用她特有的慈爱目光看了一眼那张画,声音颤抖着惊叫起来:“哦,天哪,这简直就是小萨莉的照片啊!”然后她搂着本杰明的脖子,亲吻了他一下,并且说:“你很有天赋!总有一天你会成为一个伟大的艺术家。”

孩子的成长过程也是认知的过程,大人的经验固然对孩子的成长有很大的帮助,但孩子的亲身体会要比大人的教诲深刻得多。

1975年,美国邮政发行了一套一枚的“美国画家本杰明韦斯特”纪念邮票。

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